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Josephine Baker

Josephine Baker in 1940

Years of youth

Freda Josephine McDonald, later called by her stage name Joséphine Baker, was born on June 3, 1906, in the United States, in Missouri , of Spanish , African-American and Native American descent. It probably descended from Eddie Carson, musician itinerant street with Spanish origins 4 . Artists, his parents put together a number of song and dance but Eddie Carson abandoned his family in 1907. Carrie McDonald, his partner, remarried a worker, Arthur Martin, whose name Joséphine took 6 .

The young woman spends part of her childhood alternating between school and housework for wealthy people to whom her mother sends her to work.

At that time, Joséphine Baker had no other choice than to contribute, through her salary, to support the siblings of which she was the eldest; the family is very poor and has grown: Carrie and Arthur had three children - Richard, Margaret and Willie Mae - who must be fed. Joséphine left school in February 1920 to get married, as the registers of the public establishment she attended in Saint-Louis indicate. Then 13 years old, she continues to live in the house of Martin 9 with her husband Willie Wells.

Josephine Baker in the 1920s

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Joséphine Baker, la panthère noire
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Joséphine Baker, la panthère noire

Paris 22 septembre 1925. Sur un quai de la gare Saint-Lazare, un homme attend. C'est André Daven, le secrétaire général du théâtre des Champs Elysées. Il est nerveux.

Le train du Havre entre en gare. La portière d'un wagon s'est ouverte et sur le quai se répand un petit monde bruyant, riant. Une troupe multicolore, extravagante, portant des vêtements insensés. Des chemises rouges, vertes, des souliers jaunes. Des chapeaux avec des coquelicots qui surplombent 30 visages d'ébène. Trente paires d'yeux étonnés. C'est la troupe américaine de la Revue Nègre.

Une adolescente au teint cuivré, souple, électrique, portant une salopette noire et blanche se détache du groupe. Les bras tendus, elle fonce sur André Daven, qu'elle ne connaît pas, lui saute au cou et s'écrie de sa voix d'oiseau :

Alors ça c'est Paris !

Robert Arnaut révèle ici ses talents de conteur, il raconte l'arrivée de Joséphine Baker dans la fameuse Revue Nègre, venue d'outre-Atlantique pour bouleverser le Paris de 1925.

Portrait magnifique d'une femme hors-normes, cette Chronique Sauvage de Robert Arnaut nous offre un récit haletant et savoureux, et, en prime, la voix chantée et parlée de Joséphine Baker, ainsi qu'une interview de l'affichiste Paul Colin, dont le talent servit à merveille les premiers éclats de la danseuse.

La Revue Nègre

En 1925, au musée des Arts Décoratifs, l’exposition d’Art nègre attire l’œil de certains artistes parisiens, dont le peintre cubiste Fernand léger.

Son directeur artistique, André Daven, ami du peintre, choisit alors de présenter Les Blackbirds et les danseurs de la Revue nègre, venus d’outre-Atlantique et qui ne laisseront personne indifférent.

Le graphiste, Paul Colin, élève d'Eugène Vallin et de Victor Prouvé, suit de très près les répétitions. La présence de l’éblouissante Joséphine l’inspire infiniment et il contribue, par le succès de ses affiches du spectacle, à lancer la carrière de la jeune danseuse.

Freda Josephine McDonald, known as Joséphine Baker 1 , is a singer , dancer , actress , magazine leader and French resistance fighter of American origin, born June 3 , 1906 in Saint-Louis ( Missouri ) and died April 12 , 1975 in the 13th arrondissement from Paris .

Star of the music hall and icon of the Roaring Twenties , she became French in 1937 , after her marriage to Jean Lion. During the Second World War, it played an important role in resistance to the occupier. She then used her great popularity in the service of the fight against racism and for the emancipation of blacks, in particular by supporting the American civil rights movement . By decision of Emmanuel Macron , entry to the Pantheon of Joséphine Baker is announced for November 30, 2021.

Freda Joséphine McDonald as a child

Debut at the music hall

Freda Josephine McDonald, later called by her stage name Joséphine Baker, was born on June 3, 1906, in the United States, in Missouri , of Spanish , African-American and Native American descent. She would probably be descended from Eddie Carson, a traveling street musician with Spanish origins. Artists, his parents put together a number of song and dance but Eddie Carson abandoned his family in 1907. Carrie McDonald, his partner, remarried a worker, Arthur Martin, whose name Joséphine took 6 .

The young woman spends part of her childhood alternating between school and housework for wealthy people to whom her mother sends her to work.

At that time, Joséphine Baker had no other choice than to contribute, through her salary, to support the siblings of which she was the eldest; the family is very poor and has grown: Carrie and Arthur had three children - Richard, Margaret and Willie Mae - who must be fed. Joséphine left school in February 1920 to get married, as the registers of the public establishment she attended in Saint-Louis indicate. Then 13 years old, she continues to live in the house of Martin 9 with her husband Willie Wells.

Broadway dancer

But Josephine Baker thinks big, and the desire to dance on Broadway pushes her, barely 16 years old, to leave her second husband to go and try her luck in New York. Once there, it doesn't take long for her to show up at the Broadway Music Hall on 63rd Street, Daly's 63rd Street Theater.  (in) . There, she suffered several refusals from the director before finally being offered a summary role. She therefore joined the troupe of the musical Shuffle Along , a popular show with an all-black cast. After two years of touring, she changes allegiance and joins forces with the Chocolate Dandies, which she in turn leaves to enter the Plantation Club, where she meets Caroline Dudley Reagan. This socialite, wife of the commercial attaché of the American embassy in Paris, Donald J. Reagan, sees in Josephine Baker a great potential. She therefore offers her a salary of 250 dollars a week if she agrees to follow her to France, where Reagan wants to put on a show in which Joséphine Baker will be the star and which will make her a star: the Negro Revue.

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Après la Première Guerre mondiale, Paul Colin deviendra le chef de l'École moderne de l'affiche lithographiée. Il aura imaginé avec talent plus de 1 400 affiches, de décors de théâtre et de costumes, en quarante années de création pour les arts de la scène et le monde du spectacle.

Si certaines critiques de l’époque expriment le refus d’un choc culturel, Joséphine Baker a ses fans. Parmi eux, de nombreux artistes, tels Fernand Léger, Kees Van Dongen, Le Corbusier, Colette, Jean Cocteau, Pablo Picasso ou encore René Crevel.

Par sa liberté de ton et d’allure, son indépendance d’esprit, sa personnalité hors-normes, son succès lié à cette présence explosant  tous les codes, le phénomène Joséphine Baker devient l’emblème des Années folles et marquera l’apogée de la "mode nègre" en art.

Sur décision du Président de la République, Joséphine Baker sera honorée au Panthéon le 30 novembre 2021.

À travers ce destin, la France distingue une personnalité exceptionnelle, née américaine, ayant choisi, au nom du combat qu’elle mena toute sa vie pour la liberté et l’émancipation, la France éternelle des Lumières universelles. 

Artiste de music-hall de renommée mondiale, engagée dans la Résistance, inlassable militante antiraciste, elle fut de tous les combats qui rassemblent les citoyens de bonne volonté, en France et de par le monde. 

Pour toutes ces raisons, parce qu’elle est l’incarnation de l’esprit français, Joséphine Baker, disparue en 1975, mérite aujourd’hui la reconnaissance de la patrie.

Joséphine Baker (1906 - 1975)(1)
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Joséphine Baker, une vie, une oeuvre

Quand Joséphine Baker cassait les codes du noir
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Quand Joséphine Baker cassait les codes du noir

Joséphine Baker (1906 - 1975), une artiste engagée(1)
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Joséphine Baker, une artiste engagée

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Joséphine Baker en 1940. • Crédits : Domaine public – Wikimedia Commons - Studio Harcourt – RMN

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Icône du music-hall, Joséphine Baker (ici en 1948) sera toute sa vie une artiste engagée, au service de l'égalité des droits mais aussi de la liberté. Ministère de la Culture/Médiathèque du Patrimoine, Dist. RMN / Studio Harcourt

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Joséphine Baker, en 1961, au Château des Milandes.• Crédits : Domaine public – Wikimedia Commons - Jack de Nijs / Anefo

Joséphine Baker repose à Monaco auprès de son quatrième époux, le chef d’orchestre Jo BOUILLON (Joseph Bouillon : 1908-1984).
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